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Operación Crusader. Fuerzas en el teatro

https://global-strategy.org/operacion-crusader-fuerzas-en-el-teatro/ Operación Crusader. Fuerzas en el teatro 2021-01-16 18:32:49 Carlos Javier Frías Sánchez Blog post War Studies Segunda Guerra Mundial
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El XXX Cuerpo de Ejército agrupaba dos Divisiones, la veterana 7ª División Acorazada (bajo el mando del protagonista de Brevity, el General Gott) y la 1ª División de Infantería Sudafricana, junto con dos Brigadas de las Fuerzas de Defensa de Sudán (Sudan Defence Force – SDF). La División Sudafricana y las brigadas sudanesas estaban recién redesplegadas tras su participación en la ocupación de Etiopía, donde había sufrido pérdidas que no habían podido ser reemplazadas.

En el caso de la División Sudafricana había problemas adicionales. Por un lado, la División no se había empleado reunida en la campaña de Etiopía, sino como batallones separados, agregados a otras unidades. Como consecuencia, era una División muy falta de cohesión interna e inexperta en la operación coordinada de sus diferentes unidades. Además de ello, la falta de buques de transporte impedía que alcanzase su plantilla al completo. A cambio, era una unidad completamente motorizada.

Por su parte, las Brigadas de la SDF eran unidades muy heterogéneas, pero completamente motorizadas y habituadas a operar en solitario a grandes distancias del resto de las unidades. Se emplearon para llevar convoyes de suministro a los destacamentos más aislados del despliegue británico o para ocupar estos puestos. Sin embargo, su capacidad de combatir contra unidades regulares alemanas era muy escasa. A cambio, eran excelentes unidades para proporcionar reconocimiento en profundidad o seguridad en los flancos abiertos al desierto.

La 7ª División Acorazada se componía de dos Brigadas Acorazadas (VII y XXII) y un DSG (Divisional Support Group). La desfavorable experiencia cosechada de la aplicación de la idea ‘solo carros’ se tradujo en que las Brigadas Acorazadas incorporaron unidades de Artillería de Campaña, contracarro, antiaéreas y pequeños contingentes de Infantería motorizada.

Así, la VII Brigada Acorazada se componía de tres Batallones Acorazados (el VII Queen’s Own Hussars, con 37 carros Cruiser y 20 Crusader; el II Batallón del Royal Tank Regiment, con 52 Cruiser y Crusader y el VI Batallón del Royal Tank Regiment, con 49 Crusader), junto con dos Baterías de Artillería (16 obuses 25-pounder), una Batería Contracarro con una docena de ineficaces 2-pounders, una Batería Antiaérea con cañones de 40 mm y una Compañía de Infantería motorizada.

La XXII Brigada Acorazada agrupaba tres Batallones Acorazados (III Batallón County of London Yeomanry, con 51 Crusader; IV Batallón County of London Yeomanry, con 48 Crusader y el III Batallón de Húsares de Gloucester, con otros 51 carros Crusader), junto con una Batería de Artillería (ocho 25-pounder), una Batería Contracarro de 2-pounder, una Batería Antiaérea con cañones de 40 mm y una Compañía de Infantería motorizada.

Por su parte, el DSG se componía de un Regimiento de Artillería (de entidad Grupo) con veinticuatro 25-pounder, una Batería de Artillería de otro Regimiento con una docena más de obuses del mismo tipo, un Regimiento con tres Baterías Contracarro, con un total de 36 cañones 2-pounder, una Batería Antiaérea de 40 mm., un Batallón de Ingenieros y dos Batallones de Infantería Motorizada (cada uno de ellos había perdido una Compañía, agregada a cada una de las Brigadas Acorazadas).

El mando de la 7ª División Acorazada disponía además de tres Batallones de Reconocimiento, con vehículos blindados de ruedas.

La 1ª División de Infantería Sudafricana se componía de tres Brigadas más una serie de unidades divisionarias. Sin embargo, una de sus Brigadas estaba incompleta, por lo que se le encomendó la misión de guarnecer la posición de Mersa-Matruh, en la retaguardia. Las otras dos Brigadas Sudafricanas se componían de tres Batallones de Infantería, reforzadas con una Compañía de Ametralladoras procedente de las tropas divisionarias. Éstas constaban de un Batallón de Reconocimiento (con coches blindados) y una nutrida Artillería de Campaña: tres Regimientos, dos de ellos con veinticuatro 25-pounder cada uno y un tercero con dieciséis cañones de 127 mm (4,5’), otro contracarro, con cuatro Baterías (en total, cuarenta y ocho 2-pounder), un Grupo Antiaéreo (con 36 cañones de 40 mm) y un Batallón de Ametralladoras (excepto las dos Compañías destacadas con las Brigadas). Las unidades sudafricanas estaban completamente motorizadas, y no necesitaban apoyos de transporte (como sí lo precisaban las divisiones del XIII Cuerpo de Ejército).

El XIII Cuerpo de Ejército se reorganizó para incluir a la 4ª División India, la 2ª División Neozelandesa y la I Brigada de Carros. La 2ª División Neozelandessa se componía de tres Brigadas de Infantería (IV, V y VI), a tres Batallones cada una, sin tropas divisionarias. La 4ª División India se organizaba en tres Brigadas de Infantería (V, VII y XI), a tres Batallones de Infantería. En su nucleo de tropas divisionario contaba con tres Regimientos de Artillería de Campaña (cada uno con veinticuatro obuses 25-pounder), junto con un Batallón de reconocimiento con vehículos blindados de ruedas. Por su parte, la I Brigada Acorazada reunía los carros pesados de apoyo a la Infantería, y se componía de tres Batallones Acorazados (VIII, XLII y XLIV Batallones del Royal Tank Regiment, con cincuenta y uno de los nuevos carros Valentine los dos primeros y una cincuentena de Matilda-II el tercero).

El carro de Infantería Valentine. Adecuadamente protegido, era lento (24 kph) y seguía teniendo como armamento principal el obsoleto 2-pounder, ineficaz frente a los carros alemanes más avanzados de su tiempo.

Además de los dos Cuerpos de Ejército, el General Cunningham contaba con la IV Brigada Acorazada, que encuadraba a los recién llegados M-3 norteamericanos, y con la 2ª División de Infantería Sudafricana.

La IV Brigada Acorazada se organizaba en tres Batallones Acorazados (VIII del King’s Royal Irish Hussars, con cincuenta y un M-3, y los Batallones III y V del Royal Tank Regiment, cada uno de ellos con cincuenta y dos M-3), un Regimiento de Artilleria con treinta y seis obuses 25-pounder, dos Baterías Contracarro con veinticuatro 2-pounder, una Batería Antiaérea con cañones de 40 mm., y un Batallón de Infantería.

La 2ª División de Infantería Sudafricana se organizaba en dos Brigadas ‘mixtas’ III y IV), y una de Infantería (VI). Las Brigadas mixtas se organizaban en tres Batallones de Infantería, dos Baterías de Artillería (totalizando veinticuatro 25-pounder) y una Compañía de Zapadores, mientras que la VI Brigada solo tenía los tres Batallones de Infantería. Esta División no tenía experiencia en combate.

Por su parte la guarnición de Tobruk se componía de la 70ª División de Infantería, organizada en tres Brigadas de Infantería (XIV, XVI y XXIII), compuestas cada una por tres Batallones de Infantería, reforzadas por una o dos Compañías aún no evacuadas de la 9ª División Australiana y por una Batería Contracarro de doce 2-pounder. La 70ª División tenía también una potente dotación artillera (cuatro Regimientos de Artillería de Campaña, tres de ellos con dieciséis 25-pounder y el cuarto con dos Baterías de obuses italianos de 100/17, dos Baterías más con ocho 25-pounder cada una, otra con cañones de 127 mm., y otra con obuses pesados 60-pounder). A esta dotación se añadía un Regimiento de Artillería de Costa (con material italiano capturado), un Regimiento Contracarro (con cuarenta y ocho 2-pounder y muchos cañones italianos capturados), un Batallón de Ametralladoras y otro de Ingenieros. Además, tenía agregada una Brigada Antiaérea con tres Batallones de cañones de 40 mm. y de 90 mm. italianos y el XI Batallón de Infantería checo.

Además de ello, en la plaza desplegaba la Brigada de Infantería Polaca de los Cárpatos, a tres Batallones, y la XXXII Brigada Acorazada. Ésta se componía de dos Batallones Acorazados (I y IV del Royal Tank Regiment, el I con veintiocho Cruiser y veintiún Mk-VI B, y el IV con cincuenta Matilda-II y algún Mk-VI B), y dos Compañías destacadas, una del VII Batallón del Royal Tank Regiment, con diecinueve Matilda-II y algún Mk-VI B y otra de coches blindados Marmon-Harrington.

Por su parte, el Eje también se reorganizó después de Battleaxe. El ahora denominado Panzerarmee Afrika se componía del Afrika Korps (compuesto por la 5ª División Ligera – redenominada 21ª División Panzer – y la 15ª División Panzer, una pequeña División de Infantería alemana denominada ‘División Afrika’ (compuesta fundamentalmente por veteranos alemanes que habían servido en la Legión Extranjera francesa) y la División de Infantería italiana ‘Savona’, que cubría la frontera, todo ello bajo el mando del General Cruewell), y del XXI Cuerpo de Ejército italiano, con cuatro Divisiones de Infantería parcialmente motorizadas (17ª ‘Pavía’, 25ª ‘Bologna’, 27ª ‘Brescia’ y 102ª ‘Trento’) y unas tropas de Cuerpo de Ejército constituidas fundamentalmente por Artillería y Zapadores. El XXI Cuerpo de Ejército tenía como misión fundamental el asedio de Tobruk.

Las Divisiones de Infantería italianas eran más pequeñas que sus equivalentes alemanes o británicas. Se componían de dos Regimientos de Infantería a tres Batallones, junto con un Regimiento de Artillería de Campaña, a dos Grupos, cada uno de ellos dotado normalmente con ocho piezas de 75/27 y un Batallón de Ingenieros. Su escasa dotación artillera hacía que normalmente se reforzaran con Artillería de Cuerpo de Ejército.

Las tropas de Cuerpo de Ejército se componían de cinco Agrupaciones de Artillería de Campaña (con un total de sesenta obuses de 105/28, cuarenta y ocho de 149/35, dieciséis de 149/28, ocho de 152/37 y cuarenta y ocho de 77/28), junto con dos Batallones de Zapadores de Asalto y un Batallón de Transmisiones.

Por su parte, el Afrika Korps reunía unidades con una orgánica muy atípica. Sus Divisiones Panzer contaban con un solo Regimiento Acorazado (la 21ª División con el 5º Regimiento Panzer, con treinta y cinco Panzer-II, sesenta y ocho Panzer-III y diecisiete Panzer-IV; la 15ª División con el 8º Regimiento Panzer, con cuarenta y dos Panzer-II, setenta y siete Panzer-III y veintiun Panzer-IV). Además de ello, los preparativos del ataque a Tobruk habían llevado a disgregar a las Divisiones Panzer: la Artillería y la mayoría de la Infantería se aprestaron a tomar la ciudad, junto con la División Afrika y el XXI Cuerpo de Ejército Italiano, mientras que los pesados cañones FlaK se unieron a los Regimientos Acorazados o se mantuvieron como reserva. Las unidades de reconocimiento de ambas Divisiones (los XXXIII y III Batallones de Reconocimiento, dotados de vehículos blindados de ruedas) se agruparon en una especie de ‘Brigada de Reconocimiento’, bajo la autoridad del jefe del Afrika Korps. Por otra parte, la escasez de combustible hacía que éste se mantuviese centralizado, y solo se repostarían los carros cuando fuese evidente dónde estaba el ataque principal de los británicos.

Además del Panzerarmee Afrika, los italianos desplegaban el XX Cuerpo de Ejército de Maniobra, compuesto de la División Acorazada ‘Ariete’ y la División de Infantería Motorizada ‘Trieste’, con un total de ciento treinta y siete carros M-13/40 y una cincuentena de inútiles CV-3/35. La dispersión del mando de las unidades del Eje entre el Panzerarmee Afrika y el XX Cuerpo de Maniobra respondía mucho más a los celos italianos por mantener su independencia que a ninguna lógica de eficacia militar.

El balance de carros era claramente favorable a los británicos: setecientos doce carros medios de tipos diversos, frente a trescientos noventa y siete del Eje (doscientos sesenta alemanes y ciento treinta y siete italianos).

La situación aérea también era favorable a los aliados. La ayuda norteamericana había permitido a la R.A.F. equipar nuevas unidades de caza con Curtiss P-40 Kittyhawk y de bombardeo con Martin Maryland. La disminución de la amenaza aérea alemana sobre Gran Bretaña también permitió trasladar pilotos desde la metrópoli al desierto. En vísperas de la ofensiva británica, más de mil aviones estaban en condiciones de participar en la operación. En contraste, la Luftwaffe y la Reggia Aeronautica disponían apenas de trescientos aparatos operativos en la zona, que, además, en su mayoría debían desplegar lejos de la frontera con Egipto para aliviar las necesidades logísticas de las tropas terrestres. Con la excepción de los pequeños aeródromos de Sidi Rezegh, Ain el Gazala y Bir Hacheim, en las cercanías de Tobruk, los aviones del Eje desplegaban a cientos de kilómetros de la zona donde se desarrollaría la ofensiva británica. Si bien los aviones alemanes eran superiores a sus equivalentes británicos y norteamericanos, los italianos eran claramente inferiores (con la excepción de los cazas Macchi-200, de los que desplegaban treinta y seis – diecinueve operativos – en Derna).

Carlos Javier Frías Sánchez

Carlos Javier Frías Sánchez es Coronel Jefe de la Secretaría Técnica de la División de Planes Estado Mayor del Ejército español

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