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El bautismo de fuego de los Ejércitos Acorazados Soviéticos en 1942. El 5º Ejército Acorazado en la Operación Urano, noviembre de 1942 (y 4)

https://global-strategy.org/el-bautismo-de-fuego-de-los-ejercitos-acorazados-sovieticos-en-1942-el-5o-ejercito-acorazado-en-la-operacion-urano-noviembre-de-1942-y-4/ El bautismo de fuego de los Ejércitos Acorazados Soviéticos en 1942. El 5º Ejército Acorazado en la Operación Urano, noviembre de 1942 (y 4) 2021-03-28 16:54:22 Maximino Argüelles Blog post War Studies Segunda Guerra Mundial
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La importancia de la Operación Urano dentro del marco de la Batalla de Stalingrado, radica no sólo en que resultaría decisiva para decantar el resultado de la misma, sino que se trata de la primera ocasión en la que el Ejército Rojo es capaz de realizar una operación militar de la envergadura y características que había sufrido en sus propias carnes en el primer año del conflicto.

La producción bibliográfica respecto a esta batalla es inmensa, aquí vamos a aproximarnos a ella dentro del ámbito de la entrada en combate de estas grandes unidades acorazadas, tal y como hemos tratado de reflejar en esta serie de artículos.

Antes de pasar a describir en el orden de batalla a las unidades que serán las verdaderas protagonistas, sería adecuado tratar de detallar en qué circunstancias se hizo posible la planificación y ejecución de esta operación.

Son dos los factores determinantes que desencadenarían estos acontecimientos. El primero de ellos es el intenso esfuerzo ofensivo alemán sobre Stalingrado, materializado en las tres ofensivas principales sobre la ciudad, la primera del 14 al 26 de septiembre, la segunda del 27 de septiembre al 7 de octubre y la tercera del 17 al 29 de octubre, que agravaron la desesperada situación de los defensores del 62º Ejército al mando desde el mes de septiembre del Teniente General V. I. Chuikov. Estos acontecimientos plantean una necesidad, la de aliviar la presión sobre los defensores, y una oportunidad, la concentración de la mayor parte de las tropas alemanas (6º Ejército y 4º Ejército Panzer) en las inmediaciones de la ciudad, debilitando con ello la cobertura de sus flancos.

El segundo factor determinante para la gestación de la Operación Urano, sería el fracaso de los reiterados ataques, ejemplificados en las dos ofensivas de Kotluban al norte y del 64º Ejército al sur desde Beketovka, sobre los asaltantes a la ciudad.

Todo ello lleva al Mando Soviético a buscar una alternativa, un plan ofensivo con las posiciones de partida lo suficientemente alejadas del grueso del potencial alemán en torno a la ciudad que permita aliviar la situación de los defensores y que aproveche el desequilibrio en el despliegue de las tropas del Eje, un plan inicialmente propuesto por el Coronel General A. I Yeremenko, comandante del frente de Stalingrado. La opción más obvia es una maniobra de cerco desde dos direcciones al norte y al sur, de forma previsora en agosto y septiembre de 1942 se habían organizado ataques limitados que garantizaban una cabeza de puente en Bolshoi, cerca de Serafimovich al norte en el río Don y en el sur una posición de salida en los lagos Salados al sur de Beketovka.

La ventana de oportunidad de dejar fuera de combate a la formación más poderosa de toda la Whermacht en el Frente del Este (Ostfront), dispara las expectativas de la STAVKA (máximo órgano político-militar para la dirección de los asuntos militares), desarrollando el conocido como “Plan Cósmico” soviético de 1942, dos grandes ofensivas iniciales seguidas de otras dos cuando estas alcanzasen sus objetivos, las operaciones Urano y Marte en los sectores suroeste y central del frente, seguidas de las operaciones Satruno y Júpiter en cada uno de estos sectores y la operación Chispa (Iskra) en el norte. Los comandantes y las unidades sobre el terreno lanzarían estas operaciones bajo la supervisión de la STAVKA que destacaría a sus representantes militares para el seguimiento de estas. El Coronel General Georgi K. Zhukov que supervisaría el brazo norte de la Operación Urano, la Operación Marte y la Operación Chispa. El Coronel General Aleksander M. Vasilevski inicialmente supervisando el brazo sur de la Operación Urano y posteriormente toda la operación.  

Orden de batalla de la Operación Urano

El brazo norte de esta operación estaría a cargo del Frente Suroeste del Teniente General N. F. Vatutin. El eje principal del ataque estaría en la cabeza de puente sobre el río Don en Bolshoi a cargo del 5º Ejército Acorazado del Teniente General P. I. Romanenko con el I Cuerpo Acorazado (Butkov) y el XXVI Cuerpo Acorazado (Rodin) y con el VIII Cuerpo de Caballería (Borisov) cubriendo su flanco derecho. Varios kilómetros al este, entre Serafimovich y Klentskaya, en el sector del 21º Ejército atacarían el IV Cuerpo Acorazado (Kravchenko) y el III Cuerpo de Caballería de la Guardia (Pliev). La misión de estas fuerzas sería la de pasar a la ofensiva el día 19 de noviembre, atacar las líneas defensivas en sus respectivos sectores y romperlas, en un primera maniobra se rodearía al grueso de las tropas rumanas entre ambos ejes de ataque y se internarían en la retaguardia enfrentándose a las posibles reservas, el objetivo último de esta operación es alcanzar la ciudad de Kalach a más de cien kilómetros de la línea de partida, cortar la línea de suministros con la ciudad de Stalingrado y unirse a las tropas que realizarán el ataque desde el sur, cercando a todas las unidades del Eje al este de ese punto.

El brazo sur de esta operación estaría a cargo del Frente de Stalingrado del Coronel General A. I. Eremenko. El ataque también se realizaría desde dos puntos: al sur de Beketovka atacaría el XIII Cuerpo Acorazado (Tanaschishin) apoyado por tropas del 64º Ejército del Teniente General M. S. Shumilov y al sur el eje principal del ataque estaría entre los lagos Sarpa y Tsatsa a cargo del IV Cuerpo Mecanizado (Volski) flanqueado al sur por el IV Cuerpo de Caballería (Shapkin) del 51º Ejército. Estas tropas iniciarían a la ofensiva el 20 de noviembre con el objetivo de alcanzar la ciudad de Kalach desde el sur.

La composición de estas unidades a 1 de noviembre era la siguiente:

*Notas al orden de batalla, puede extrañarnos encontrar en el orden de batalla de una formación acorazada tantas unidades de infantería y de artillería, no ya sólo artillería de campaña, morteros, lanzacohetes o anti-aérea que sería lo más habitual, sino artillería contra-carro. Es una muestra de su versatilidad, podían ser equipadas con todo tipo de unidades que facilitaran el cumplimiento de las distintas misiones que se le encomendaban. Aproximación el día del ataque, ruptura del sistema defensivo, penetración en su retaguardia, reducir los núcleos de resistencia, enfrentarse a las reservas enemigas en el sector, y alcanzar con la unidades acorazadas el objetivo a más de cien kilómetros, las unidades de fusileros van a quedar retrasadas respecto a la vanguardia de carros de combate y van a ocupar posiciones para cubrir un flanco a lo largo del río Chir apoyando a la caballería. Si sufrieran algún contraataque de las reservas enemigas en su sector y con las cuerpos acorazados a kilómetros de distancia en la curva del río Don, su única cobertura son los regimientos de artillería contra-carro. También se incluye la organización de las brigadas mecanizadas soviéticas de septiembre de 1942 que serían la pieza clave de los nuevos Cuerpos Mecanizados que entrarán en combate en las operaciones Urano y Marte.

El mando alemán era plenamente consciente de lo arriesgado de su despliegue en el sector de Stalingrado, a pesar de que la mayor parte de sus unidades de maniobra (14ª, 16ª y 24ª Divisiones Panzer, 3ª y 60ª Divisiones Motorizadas) estaban inmovilizadas en la lucha por la ciudad y de que asumían que era previsible una ofensiva de invierno soviética. El poco éxito que habían tenido hasta entonces los ataques soviéticos y las enormes pérdidas que sufrieron sus tropas tanto en esos contraataques como en la defensa de la ciudad. Eran indicios que hacían prever a la Inteligencia Militar germana que la gran ofensiva soviética se lanzaría sobre el Grupo de Ejército Centro (Operación Marte). Tal era el grado de desconocimiento de la entidad de las reservas y de su distribución en el interior del territorio soviético. Pese a ello y como medida de precaución se establecieron dos reservas móviles, una al sur integrada por la 29º División de Infantería Motorizada como enlace con el 4º Ejército Rumano  y otra al norte que debería proteger la retaguardia del extenso flanco sobre el río Don, se trataba del XLVIII Cuerpo Panzer del General Heim. La presencia de esta unidad reflejada en su cartografía tranquilizaba a los planificadores militares en sus cuarteles generales en Alemania. La realidad sobre el terreno era diferente, esta formación integrada por la 22ª División Panzer, la 1ª División Acorazada Rumana (equipada con carros anticuados Pz 35 de fabricación checa y un puñado de Panzer III y IV de las versiones iniciales) y la 7ª División de Caballería Rumana, disponía de menos carros de combate que una única división panzer con su dotación normalizada. Los carros de combate de la 22ª División Panzer tenían serios problemas de mantenimiento, habían sido estacionados a la intemperie, cubiertos de material vegetal para resguardarlos del frio y los ratones de campo habían dañado el recubrimiento del cableado eléctrico. Esta era la fuerza sobre la que recaía la responsabilidad de contener cualquier acometida soviética en el sector a 1 de noviembre.

El estudio del orden de batalla del 5º Ejército Acorazado el día 1 de noviembre, puede ayudarnos a interpretar los acontecimientos que tienen lugar a partir del 19 de noviembre. Es muy elevado el número de fuentes de todo tipo que relatan en detalle esta operación, en este artículo seguiremos el capítulo 15 de la obra Stalingrado de Antony Beevor referido a la Operación Urano.

En los días previos al 19 de noviembre de 1942 las unidades del 5º Ejército Acorazado se van situando en la línea de batalla en la cabeza de puente, siempre cruzando el río y realizando los movimientos de noche, bajo un estricto silencio de radio, manteniéndose ocultos a la luz del día en la medida de lo posible, realizando reconocimientos para identificar el dispositivo defensivo, campos de minas, etc. Los cuerpos acorazados permanecen ocultos al norte del río Don.

En la madrugada del 19 de noviembre los dos cuerpos acorazados cruzan el río por los puentes tendidos por los batallones de pontoneros, en la línea del frente los ingenieros de combate con sus uniformes de camuflaje blanco despejan pasillos en los campos de minas. A las 5:20 hora alemana, 7:20 según el horario local, las tropas rumanas escuchan toques de trompetas en medio de la intensa niebla, a continuación las unidades de artillería, morteros y lanzacohetes (morteros de la guardia según la denominación soviética), inician un intenso bombardeo de una hora de duración tras el que las divisiones de fusileros lanzan su primer asalto que es rechazado por las tropas rumanas que desde sus maltrechas posiciones defensivas consiguen rechazar un segundo asalto de la infantería apoyada por carros de combate. Con cuadros de mando de mayor veteranía y jefes como Romanenko, Vatutin o el mismo Zhukov, los soviéticos no dudaron, tras otro bombardeo de artillería a las trincheras rumanas comenzó a llegar el sonido de las carros de combate que cruzaban en apretadas columnas las brechas abiertas en los campos de minas y los cráteres producidos por los proyectiles de artillería, el frente rumano comenzó a quebrarse finalmente en torno al mediodía.

El I y el XXVI Cuerpos Acorazados atraviesan las líneas rumanas seguidos por el VIII Cuerpo de Caballería que se despliega para cubrir el flanco derecho hacia el río Chir. Una hora antes y cincuenta kilómetros al este en el sector de Kletskaia, el IV Cuerpo Acorazado y el III Cuerpo de Caballería de la Guardia rompen el frente del IV Cuerpo Rumano y avanzan hacia el sur. Posiciones de artillería, cuarteles generales, depósitos de suministros, toda la retaguardia de las tropas del eje es arrasada por las columnas de carros soviéticos flanqueadas por la caballería que mantienen una férrea disciplina de marcha dirigidas por sus mandos mediante brújulas en dirección sur sudoeste en medio de la llanura cubierta de nieve, cuando a partir de las 15:30 de la tarde, hora alemana, comienza a oscurecer, se ordena encender las focos de los vehículos y continúan avanzando expectantes a la espera de donde se encontrarán con las reservas enemigas.

Las malas condiciones meteorológicas habían mantenido en tierra a los aparatos del VIII FliegerKorps del General Richthofen, no sería posible realizar reconocimientos aéreos que revelaran la magnitud del desastre, ni se podría hostigar ni el cruce del río Don, ni a las columnas que avanzaban.

El XLVIII Cuerpo Panzer del General Heim había recibido la orden de ponerse en marcha esa misma mañana, inicialmente al norte hacia Kletskaya, pero en ruta recibió una contraorden desde Berlín para girar hacia el oeste en dirección a Bolshoi, lo que ocasionó que sus fuerzas se dispersaran. La orden de detener el asalto soviético con esta unidad, la 22ª División Panzer disponía de poco más de treinta carros de combate operativos debido a los problemas eléctricos, muestra la irresponsabilidad del alto mando alemán.

El I Cuerpo Acorazado se encontró con la 22ª División Panzer cuando ya había oscurecido, en un confuso combate nocturno a quemarropa, la superioridad táctica alemana fue contrarrestada por la mayor movilidad de los T-34 sobre el hielo y la nieve,  la división panzer fue derrotada retirándose al sur hacia el río Chir perseguida por el VIII Cuerpo de Caballería. El XXVI Cuerpo Acorazado se encontró con parte de la 1ª División Acorazada Rumana y la destrozó, parte de esta unidad se replegó hacia el norte donde el Grupo Lascar (Teniente General Mihail Lascar) aglutinaba a las tropas rumanas que habían quedado atrapadas entre los dos ataques y el resto consiguió abrirse paso hacia el sur junto con la 7ª División de Caballería y cruzar el río Chir. Ya nada se interponía ante los cuerpos del 5º Ejército Acorazado y el IV Cuerpo Acorazado, tres grandes columnas paralelas cada una de ellas integradas por un cuerpo acorazado, flanqueados por dos cuerpos de caballería atravesaban la retaguardia enemiga camino de la curva del río Don y Kalach. El sueño teórico del Mariscal Tujachevsky “La ofensiva en profundidad”, se había hecho realidad.

En la mañana del viernes 20 de noviembre la densa niebla helada cubría el línea de ataque del Frente de Stalingrado, su comandante el Coronel General A. I. Eremenko retrasó en inicio del bombardeo hasta las 10:00 de la mañana (hora rusa, 8:00 hora alemana), los regimientos de artillería, morteros y lanzacohetes (morteros de la guardia) abrieron fuego durante tres cuartos de hora. A continuación la infantería y los carros de combate atravesaron los pasos que habían despejado los ingenieros de combate durante la noche en los campos de minas. Al sur de de Beketovka el XIII Cuerpo Acorazado* avanzó apoyado por los 64º y 57º Ejércitos. Cuarenta kilómetros al sur, desde la cabeza de puente entre los lagos Sarpa y Tsatsa, el IV Cuerpo Mecanizado y el IV Cuerpo de Caballería lideraban el ataque del 51º Ejército. El asalto concentrado atravesó las líneas de defensa de las divisiones rumanas, el contratiempo más importante es esta primera fase del asalto se produjo cuando la 29ª División de Infantería Motorizada del General Leyser, única formación de reserva alemana en este sector del frente, contraatacó desde el norte sobre el XIII Cuerpo Acorazado del Coronel Tanashchishin obligando a esta unidad a ralentizar su avance. Sin embargo las columnas del IV Cuerpo Mecanizado del General Volski y pese a su peculiar, un tanto confuso, estilo de mando que llegó a encolerizar a su comandante superior General Eremenko, consiguieron internarse en la retaguardia e iniciar la aproximación a Kalach.

*( en numerosas fuentes esta unidad aparece citada como XIII Cuerpo Mecanizado, en los documentos oficiales soviéticos se muestra como XIII Cuerpo Acorazado,  13 тк – танковый корпус Cuerpo de Tanques,  y por otra parte en este periodo noviembre-diciembre de 1942, los recién creados Cuerpos Mecanizados estaban numerados del 1 al 6 además del 1º y 2º de la guardia)

A lo largo de todo el frente las tropas soviéticas lanzaron ataques para fijar a las unidades germanas y aumentar en la medida de lo posible la confusión. El 6º Ejército y el 4º Ejército Panzer comenzaron a retirar de la lucha en las inmediaciones de la ciudad a las muy mermadas y escasas de combustible 14ª,  16ª y 24ª Divisiones Panzer y parte de la 3ª División de Infantería Motorizada, enviarlas de forma urgente hacia el oeste para tratar de crear un nuevo frente defensivo. La decisión de retirar todos los caballos de las unidades que combatían en la ciudad, para aliviar la carga logística y disminuir el volumen de suministros, dejó a las divisiones de infantería alemanas sin capacidad de movimiento, tenían que redesplegarse a pie, abandonando su artillería y tren de suministros en medio del implacable clima invernal.     

A medida que se aproximan a la curva del Don los cuerpos acorazados soviéticos se abren en abanico para tratar de ocupar todo el territorio posible, de esta forma el  IV Cuerpo Acorazado avanza hacia Golubinsky, el XXVI Cuerpo Acorazado hacia Kalach y el I Cuerpo Acorazado hacia el sur en la confluencia entre los ríos Don y Chir.

La ciudad de Kalach en la margen oriental del Don, era el principal punto de cruce sobre el río con su puente de carretera, era a su vez un importante núcleo logístico con una terminal ferroviaria que la unía con Stalinigrado, estaba defendida por una mezcla de unidades de la Luftwaffe y de retaguardia. El día 21 de noviembre se aproximaba a la ciudad desde el oeste el XXVI Cuerpo Acorazado del General Rodin que asignó al comandante de la 19ª Brigada Acorazada el Teniente Coronel G. N. Filippov la misión de capturar intacto el puente, partiendo a medianoche de Ostrov la columna avanzó hacia Kalach durante las primeras horas del 22 de noviembre.

Al amanecer atravesaron el puente con varios vehículos capturados en cabeza con las luces encendidas mientras el resto de su unidad desplegaba sus carros de combate en la orilla para proporcionar fuego de cobertura. Tras un breve enfrentamiento y la llegada de infantería motorizada y más carros soviéticos, tanto el puente como la ciudad habían caído al mediodía. Las unidades alemanas se replegaron hacia la ciudad de Stalingrado. No hay nada que impida que al día siguiente lunes 23 de noviembre de 1942 las columnas del XXVI Cuerpo Acorazado que avanzan desde el oeste y guiándose con el lanzamiento de bengalas verdes se encuentran cerca de la localidad de Sovietski con las tropas del IV Cuerpo Mecanizado que partieron del sur de Stalingrado. La alegría de las tripulaciones de los carros de combate que se abrazan y festejan el éxito de la mayor operación ofensiva soviética hasta la fecha y que se recrearía a posteriori frente a las cámaras, contrasta con el amargo destino que se cierne sobre los 300.000 combatientes del Eje cercados desde ese momento, entre los que se incluían cerca de 50.000 exciudadanos soviéticos.  

No finaliza aquí la campaña de Stalingrado, aún quedarían largos meses de combates y grandes batallas como las operaciones: “Tormenta de Invierno”, “Pequeño Saturno”, “Koltso-Anillo”. Pero todo ello está más allá del objetivo de esta serie de cuatro artículos, que no ha sido otro que dar a conocer la gestación y primeros pasos de estas grandes unidades acorazadas, que se convertirían en la pieza clave y punta de lanza de la doctrina ofensiva soviética durante el resto de la Segunda Guerra Mundial y cuyas ramificaciones llegan hasta nuestros días, en el año 2014 las Fuerzas Armadas de la Federación Rusa reactivaron el 1º Ejército Acorazado de la Guardia.

Referencias:

Fuente principal del texto: Stalingrado Antony Beevor, Memoria Crítica. El Sitio de Stalingrado Peter Antill, Osprey Publishing

Información unidades alemanas: Lexikon-der-whermacht.de

Información unidades rumanas: WorldWar2.ro

Información unidades soviéticas: BoevojSostavSA1942, ru.wikipedia.org, rkkasd.com

Red Army HandBook 1939-1945, Steven J. Zaloga & Leland S. Ness.

School of Battle, Soviet Tank, Mechanized, Motorized Divisions and Tank Brigades of 1940 to 1942, Charles C. Sharp.

The Deadly Beginning, Soviet Tank Corps and Tank Brigades January 1942 to 1945, Charles C. Sharp.

FRONTOVIK Red Army Order of Battle in the Great Patriotic War, 1942 IV October 1, November 1 and December 1, Maximino Argüelles Martínez.

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Maximino Argüelles

Cabo Mayor del Ejército de Tierra español. Especialidad de Logística, en situación de retiro. Con veinticinco años de servicio en Unidades Acorazadas, de Infantería Ligera, Centro Geográfico del Ejército y de Apoyo a Personal y Unidades

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